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Creación de skills de Alexa en el Alexa Games Hackathon

 
 
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Para 2019, Amazon Echo ya cuenta con más de 90 mil skills de Alexa disponibles en el Alexa Skills Store. De igual modo, para la fecha, Amazon Alexa se ha hecho compatible para el control de más de 60 mil tipos de dispositivos domésticos inteligentes.

El auge y la penetración en el mercado de este programa es cada vez más impresionante. En 2018, Alexa fue lanzada en España. Desde entonces, Amazon ha desplegado una serie de iniciativas para incentivar el desarrollo de las llamadas Alexa skills. Tal es el caso del programa Alexa Developer Rewards o del European Alexa Perks Program.

En este artículo me centraré en el evento Alexa Games Hackathon sobre la creación de skills de Alexa, en España. Ver vídeo 📹 resumen aquí.

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¿Qué son las skills de Alexa?

Las skills de Alexa son aplicaciones desarrolladas para los dispositivos Echo, los altavoces de Amazon con inteligencia artificial. Estas aplicaciones son similares a las apps móviles para smartphones, con la diferencia que las Alexa skills no se descargan, sino se activan por comandos de voz. 

En este sentido, una skill de Alexa es un programa que dota de una nueva funcionalidad a los altavoces Echo o a cualquier otro dispositivo que utilice este asistente virtual. Para este último caso se debe acceder al Alexa Voice Service, el cual consiste en la integración de Amazon Alexa con aparatos y servicios de terceros.

Si quieres aprender a desarrollar skills para Alexa, prueba con este curso oficial de Amazon.

Alexa Games Hackathon para el desarrollo de Alexa skills

El Alexa Games Hackathon fue una competición realizada el 21 de septiembre de 2019 en las instalaciones de La Nave, Madrid. El evento se desarrolló en el marco de la iniciativa #AceleraEspaña y fue organizado por KeepCoding y la Amazon Alexa Developer Community.

¿En qué consistió el Alexa Games Hackathon para el desarrollo de skills en Alexa?

Este hackathon tuvo como objetivo la creación de skills en Alexa (relacionadas con juegos) por parte de los participantes. Es decir, juegos que los usuarios pudiesen acceder y jugar utilizando únicamente la voz. Para ello, los participantes conformamos equipos de 3 a 4 personas, dando un total de 14 grupos inscritos. 

La competencia consistió en desarrollar una Alexa skill por cada equipo en un periodo de tiempo de solo 8 horas. Las skills debieron pertenecer a una de las siguientes categorías:

  • Daily casual games: juegos que las personas quisiesen jugar diariamente, al menos por un corto periodo de tiempo.
  • Adventure games: juegos de rol en los que el usuario tuviese que tomar decisiones en una aventura.
  • Puzzle solving/Scape the room: juegos que involucrasen el pensamiento analítico e ingenioso para resolver problemas.

Al finalizar, cada Alexa skill creada fue evaluada de manera individual por jurados de la talla como Germán Viscuso (Alexa Evangelist EU) y Andrea Muttoni (Sr. Solutions Architect de Amazon).

Bien, ese fue el resumen del Alexa Games Hackathon, pero ¿cómo se desarrolló el evento y cómo fue nuestra participación? Sigue leyendo.

Participación de Enzyme y nuestra skill de Alexa para jugar ajedrez 

En Enzyme Advising Group ya teníamos experiencia en la participación en hackathones. De hecho, fuimos el equipo ganador del 1er Hackathon de Puig con SAP y Mendix, en 2018. Sin embargo, el Alexa Games Hackathon representó un nuevo desafío.

Todos ya teníamos cierta experiencia en crear skills de Alexa, pero ser evaluados por técnicos de Amazon Alexa era una oportunidad que teníamos que superar con un rotundo éxito.

Ideación del reto para la creación de una Alexa skill

Antes del evento, en equipo decidimos que nuestra Alexa skill a desarrollar sería para jugar ajedrez mediante comandos de voz. Este reto que nos impusimos no era fácil, pues requería de una combinación entre:

Preparación y planificación antes del hackathon

Los días previos al evento los dedicamos a pensar cómo íbamos a organizar el trabajo, y a refrescar nuestros conocimientos en el desarrollo de skills de Alexa. Ya teníamos las bases de la competencia y sabíamos que consistiría en un día de trabajo dedicado a montar un juego que funcionase únicamente con la voz.

Debido a la complejidad de nuestro reto, nos reunimos el día anterior para preparar algunos recursos y decidir el mejor método para afrontar los diferentes frentes que teníamos delante. No fue fácil. En algunos momentos los ánimos decaían y no veíamos la luz al final del túnel, a pesar de todo conseguimos definir un camino a seguir para el día del evento.

Día del evento, ¡a desarrollar las skills de Alexa!

Llegado el día del evento, una vez en el recinto y luego de las presentaciones y actos formales, se dio comienzo a la competencia por la creación de las mejores skills de Alexa.

El equipo de Enzyme, durante el transcurso del día, picamos código a máxima velocidad. Fuimos organizando las tareas por momentos y superando cada bache que se nos presentaba en el camino, que no fueron pocos.

A medida que se acercaba el final y nuestra Alexa skill cogía forma, nos convencíamos más de que nuestra idea era ganadora y debíamos dar nuestro último esfuerzo para llevar el oro a casa.

Al igual que el anterior hackathon, los nervios duraron hasta el último minuto, en el que aún corregíamos errores que podrían condenarnos. Era la lucha por el todo o nada, mientras escuchábamos al resto de equipos testeando sus skills en Alexa mediante comandos de voz.

Al final, sobre el sonido de la bocina conseguimos nuestra skill y ya estábamos preparados para presentar nuestro proyecto y la demostración del producto.

Presentación de las Alexa skills

Llegado el momento de la verdad, las presentaciones fueron asombrosas, habían skills de Alexa de una amplia variedad y muy bien trabajadas.

Algunas skills proporcionaban una ambientación y una experiencia de usuario increíbles, otras tenían un producto tan original como trabajado, y varias de ellas disponían de una conversación tan natural que hubiesen engañado hasta el mismísimo Turing.

Entre las más destacables, puedo nombrar una Alexa skill enfocada a jugar con amigos, haciendo preguntas personales y compitiendo en un ranking de puntuación según sus aciertos. Alexa realizaba las preguntas y cada jugador podía responder de manera anónima desde su dispositivo móvil. Una vez todos contestan, se lanza una notificación a Alexa para realizar el recuento de preguntas y presentar el ranking en función de las respuestas.

Luego de esperar, llegó nuestro turno de la presentación y la verdad es que no nos pudo haber ido mejor.

En directo dimos comienzo a una partida de ajedrez mediante nuestra skill de Alexa y las expresiones del público hablaron por sí mismas. Habíamos sorprendido tanto al resto de participantes como al jurado, quienes no ocultaron su curiosidad al consultarnos por los detalles técnicos de la skill.

Selección de las skills de Alexa ganadoras

Una vez los equipos presentamos todas las skills de Alexa, el jurado se retiró a deliberar. En Enzyme estábamos completamente satisfechos con nuestra Alexa skill, pero el nivel de competencia era elevado. Las apuestas no estaban claras sobre quién se alzaría con el primer puesto.

Finalmente, llegó el jurado y nombró las tres primeras posiciones, ¡segundo lugar para Enzyme! 

Todo el trabajo que habíamos invertido fue plenamente recompensado. Obtuvimos la satisfacción de estar ubicados como los segundos vencedores en una importante competición de Amazon sobre una de las últimas tecnologías en inteligencia artificial más punteras del mercado.

De esta manera, damos nuevamente garantía de toda nuestra expertise en Enzyme Advising Group para el desarrollo de soluciones basadas en inteligencia artificial. Tal como el caso de Stiky, un chatbot para e—commerce capaz de resolver el 80% de las consultas de los usuarios.

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